Легкий и беззаботный аромат счастливого детства, полного праздников, уютом домашнего очага веет от нежного и мягкого слова «ваниль». Прохладный вкус сладкого мороженого ощущается на языке, принося чувство безмятежности, стоит только произнести это слово. А для человека, кто хотя бы раз увидел этот чудесный цветок в его естественной среде обитания, «ваниль» будет всегда ассоциироваться с воспоминаниями о зное тропического леса, об экзотических лианах с кожистыми и толстыми листьями, с длинными воздушными корнями и сотнями грациозных, крупных цветков аристократически-белого цвета, источающих ароматный запах и живущих, подобно мотылькам, всего день.

Цветок ванили

Непросто найти человека, никогда не слышавшего о ванили, или хотя бы о ванильном сахаре и ванилине, не познавшего аромат и вкус этой пряности. Но не каждый знает, что этот ценный и востребованный продукт подарен человеку растением Vanilla, относящимся к многочисленному семейству орхидей. Этот род насчитывает больше сотни видов, но лишь два представителя приносят плоды, которые используются в кулинарии. Все остальные разновидности – всего лишь красивые декоративные растения.

Своим специфическим ароматом ваниль обязана эфирным маслам, которые содержатся в стручках. У созревших зерен ванили запаха нет. Чтобы сохранить уникальный аромат ванили, стручки нужно собирать несозревшими, а затем подвергнуть довольно трудоемкому процессу обработки.

Индейское золото

История этой специи берет начало с древнего племени индейцев, которые жили несколько тысяч лет назад на территории нынешней Мексики. По одной из многочисленных индейских легенд, чудесный цветок ванили вырос в том месте, где жрецы принесли в жертву богам двух юных влюбленных. Утренняя Звезда и Молодой Олень – дети вождей двух племен – полюбили друг друга, тем самым нарушив клятвы, данные родителями жестокой и могучей богине, покровительствовавшей урожаю, плодам и семенам. Этот проступок им не простили – разгневанные жрецы убили их. Там, где погибли влюбленные, однажды утром выросла чудесная лиана, на которой распустились великолепные ароматные цветы. После того, как цветки засохли, на их месте выросли ароматные стручки и жрецы стали приносить их в дар своей богине. Само растение сразу же объявили священным.

Ученые полагают, что именно племя тотонаков первым выявило чудесные свойства этого растения, и стало культивировать лианы, чтобы получать ароматные стручки. Затем выращивать ваниль стали и другие племена, населявшие территорию Южной Америки. Воинственные ацтеки, покорившие тотонаков, обложили побежденное племя данью, требуя платить исключительно ванилью. Ацтекам понравился аромат, который ваниль придавала их любимому напитку – какао. Лишь в начале XVI века испанские завоеватели, ведомые Кортесом, завезли ваниль в Европу. Долгое время эта специя использовалась только как ароматизатор какао, лишь затем ее начали использовать кулинары.

В Российскую империю ваниль попала благодаря императрице Елизавете I, точнее из-за ее пристрастия к ароматным ванильным пирожным. В начале XVII века повара закупили первую партию ванили для императорского двора, ваниль уже тогда была дорогой и популярной. Расцвет ванили пришелся на XVIII-XIX века, когда специю стали использовать в качестве афродизиака.

Секрет технологии

Несмотря на востребованность и популярность специи, ни один из европейских ботаников не смог вырастить плоды ванили. Даже в первой половине позапрошлого века только Мексика поставляла всему миру ароматный стручок ванили, в то время, как остальной мир выращивал лишь цветок ванили - не более чем декоративное растение. Весь секрет получения ванильных плодов заключался в особом способе опыления цветков. В естественных условиях это могли делить только маленькие пчелы-мелипоны, которые жили только в Мексике. Но, благодаря случайному совпадению и чрезвычайной внимательно бельгийского ботаника Морена, проживавшего в Мексике, секрет ванили был раскрыт. Морен однажды увидел процесс опыления ванильных цветков и сделал правильные выводы. Ученые начали проводить эксперименты по ручному опылению ванили, надеясь найти способ выращивания ванили в других районах с похожим климатом.

Наконец, в 1841 году 12-летний Эдмон Альбиус, мальчик, который работал на плантациях в Реюньоне, нашел необычный, но крайне простой и эффективный способ опыления. Благодаря его изобретению, ваниль начали выращивать на Коморских островах, а затем на Мадагаскаре. По сей день опылением ванили с помощью специальных кисточек занимаются дети. Цветок живает всего один день и раскрывается только после полудня. Именно за этот период необходимо произвести опыление, чтобы получить урожай.

Сегодня основным производителем ванили стал как раз Мадагаскар – на его долю приходится порядка 97% мирового объема произведенной ванили.

Так как выращивание ванили и, тем более, получение стручков, пригодных к употреблению, является долгим и трудоемким процессом. Поэтому цена ванили высокая, по дороговизне среди всех специй в мире ваниль уступает только шафрану.

Свойства

У ванили имеется целый ряд полезных качеств, что позволяет активно использовать ее в качестве ценного и экологичного природного компонента при производстве косметических средств, а также в народной медицине и в парфюмерной промышленности. Нужно отметить, что не рекомендуется комбинировать ваниль с другими пряностями при приготовлении блюда, иначе аромат и вкус ванили могу исказиться. По своим вкусовым свойствам ваниль можно комбинировать только с двумя специями – корицей и шафраном.

Эфирное масло ванили помогает при проблемах с кожей, снимая раздражении кожи, делая ее более мягкой и эластичной. Также ванильное масло уменьшает воспаление.

В плодах ванили имеется целый ряд дубильных и слизистых веществ, также присутствуют глюкованилин, гликозид, смола, сахар, эфирное масло, кальций, цинк, магний и железо. Опыт народной медицины показал, что ваниль отлично помогает при лечении различных заболеваний, к которым относится лихорадка, хлороз, диспепсия, ревматизм, расстройство пищеварительной системы, проблемы с нервной системой. Ваниль снимает сонливость и депрессию, оказывает положительный эффект при некоторых психических заболеваниях. Также специя нормализует кислотность желудочного сока, стабилизирует уровень сахара в крови, улучшает аппетит и повышает тонус.

Ванильный аромат успокаивает, снимая нервное раздражение, улучшая самочувствие и позволяя расслабиться.

Сегодня в кондитерской, парфюмерной и пищевой промышленности, а также в кулинарии предпочитают использовать ванилин – синтетический аналог ванили. Ванилин имеет более сильный запах, а стоит гораздо дешевле. Натуральная ваниль используется для производства шоколадных конфет и шоколада экстра-класса, а также для других кондитерских изделий высшего качества.